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研究表明大型恐龙同样可孵卵及照料幼崽

发布时间:2014-11-11 11:11:21 来源: 中国科学报     

恐龙会巧妙地在巢穴中排列自己的蛋。<a href=http://www.chengshiw.com/pic/ target=_blank class=infotextkey>图片</a>来源:Kohei Tanaka

恐龙会巧妙地在巢穴中排列自己的蛋。图片来源:Kohei Tanaka

本报讯 这对于恐龙而言必定是个“有分量”的问题——它们中的一些尽职的父母会像鸟类一样孵卵,那么这些大家伙究竟是如何坐在自己的蛋上同时保持蛋壳完好无损呢?根据在日前于德国柏林召开的古脊椎动物学会年会上发表的一项研究结果,一些犀牛大小的恐龙通过巧妙地安排恐龙蛋以防止其被压碎,从而能够在开放的巢穴中成功孵卵。这项研究表明,在这一族群中,即便是最大型的恐龙也可能会对幼崽提供一些来自父母的照料。

研究人员已经发现了大量来自一种名为窃蛋龙的恐龙的巢穴化石,这种恐龙与早期鸟类的亲缘关系很密切。(窃蛋龙名字的本意是偷蛋的蜥蜴,这是缘于研究人员最初假设这种恐龙以蛋为食,因为它的遗骸总是与蛋壳伴随在一起。但科学家如今意识到这种史前生物其实是在筑巢而非享用。)

有许多窃蛋龙的化石巢穴包括一只成年个体恐龙化石,后者显然是与蛋一起被埋葬的正在孵卵的亲代恐龙。其中有些窃蛋龙的大小相当于一只现代鸵鸟,约100公斤。但有些窃蛋龙的体重可达3000公斤,与一头现代犀牛相仿。那么是否那些最大型的窃蛋龙——它们的卵直径达40公分——也拥有开放的巢穴,并且也像它们较小的表亲那样孵卵,抑或像现代鳄鱼一样把卵埋起来,这一直是一个悬而未决的问题。

开放的巢穴需要蛋壳的渗水性较差,从而防止蛋中的水分溢出。之前的研究利用间接计算评估了有多少水分会通过恐龙蛋壳流失,进而得出这些蛋因为太多孔而无法储存在开放巢穴中的结论。

然而加拿大卡尔加里大学Kohei Tanaka却对此展开了进一步研究。他计算了窃蛋龙蛋壳的孔隙率,并将其与埋藏在巢穴中或在开放巢穴中的现代蛋壳的孔隙率进行了比较。分析结果表明,窃蛋龙蛋壳的孔隙率低于之前研究得出的结果。Tanaka认为,这意味着即便最大的窃蛋龙也能够打造自己的开放巢穴。

Tanaka随后计算了窃蛋龙蛋壳在被压碎之前能够承受多大的重量。他发现,那些小型或中型窃蛋龙的蛋壳能够承受一只成年个体坐在由12枚蛋构成的巢穴,或紧密排列的恐龙蛋上的体重。但最大型窃蛋龙的蛋却会因无法承受一只成年个体的重量而破裂。

最终,Tanaka分析了恐龙巢穴的形状。在较小恐龙修筑的巢穴中,恐龙蛋会像雏菊的花瓣一样排列,并紧密堆积在一起。然而在大型窃蛋龙的巢穴中,恐龙蛋会在一个开放的空间中按照一个更大的环形排列。Tanaka说,这样一只成年个体便可以蹲踞在环形的中间,从而将大部分体重压在地面上——而不是蛋上。他推断,恐龙的孵卵行为似乎已经进化到使得即便是最大型的动物也能够坐在自己的巢穴中。

美国波茨曼市蒙大拿州立大学古生物学家David Varricchio表示,即便恐龙会在开放的巢穴中孵卵,但考虑到恐龙蛋在化石巢穴中的精密排列,这些蛋很可能被部分埋藏,或至少安置在沉积物中。然而Varricchio承认Tanaka的计算很有说服力,并赞同就算最大的窃蛋龙可能也会坐在它们的蛋上。(赵熙熙)

《中国科学报》 (2014-11-11 第2版国际)

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